Es un concepto de ascensor espacial que realmente podría funcionar.

Sería mucho más fácil escapar de la gravedad de la Tierra si pudieras saltarte los cohetes que consumen mucha energía.

Esa es la idea detrás de Spaceline, un tipo de elevador espacial recientemente propuesto que uniría la Tierra y la Luna en un intento por reducir drásticamente el costo de los viajes espaciales.

Descrito en una investigación publicada en el servidor de preimpresión ArXiv por investigadores de la Universidad de Columbia y la Universidad de Cambridge, la Spaceline estaría atada a la superficie de la Luna y colgaría en órbita geoestacionaria alrededor de la Tierra como una plomada, esperando que los astronautas se enganchen y cabalgar hacia el cosmos. El documento de prueba de concepto encontró que la Línea Espacial podría construirse con materiales que existen hoy en día, lo que aumenta la posibilidad de viajes espaciales más fáciles y tal vez incluso de asentamientos orbitales.

En lugar de dispararse fuera de la órbita, los astronautas solo tendrían que llegar al punto final de la Línea Espacial, reduciendo el costo y el desafío de los lanzamientos de cohetes. Una vez que alcanza el vacío del espacio, libre de la gravedad terrestre y la presión atmosférica, la nave espacial se encontraría con el cable y se aferraría a un transbordador alimentado por energía solar que subiría a lo largo de su longitud.

Zephyr Penoyre, uno de los estudiantes graduados en astronomía de Columbia detrás de Spaceline, le dijo a Futurism que “la línea se convierte en una infraestructura, muy parecida a un ferrocarril temprano: el movimiento de personas y suministros a lo largo de él es mucho más simple y fácil que el mismo viaje en espacio profundo.”

Los elevadores espaciales basados en la Tierra serían demasiado exigentes para cualquier material existente: la mayor fuerza de atracción y rotación gravitacional de la Tierra rompería el cable antes de que pudiera completarse. Pero el riesgo de un colapso catastrófico, dicen los investigadores, es menor cuando el cable solo está atado a la Luna. A lo largo del documento, la estudiante graduada de astronomía de Penoyre y Cambridge, Emily Sandford, a menudo señaló que los nanotubos de carbono serían el mejor material para usar, pero aún no se pueden construir a escala.

Según los cálculos en el documento, parece que varios materiales existentes podrían estar a la altura del desafío: es solo una cuestión de encontrar lo más fuerte que se pueda hacer a escala.

“Esa es una buena manera de decirlo. Lo único que hay que agregar es que también necesita poder sobrevivir bien en el espacio profundo ”, dijo Penoyre. “He investigado brevemente esto, pero no soy un experto en ciencia de materiales. A menudo usé Dyneema como material de ejemplo en los cálculos y tiene algunas propiedades bastante buenas ”.

En cuanto a la línea en sí, los investigadores investigaron una serie de formas, llegando finalmente a un cable que era extremadamente estrecho en cada extremo, por lo que no colapsó bajo presión gravitacional sino que se engrosó en el medio para evitar que se rompa. En esta etapa, los astrónomos no tuvieron en cuenta las colisiones de escombros espaciales en la órbita cercana a la Tierra, pero Penoyre señaló otros proyectos que habían lidiado con el desafío.

Si todo funciona y la Línea Espacial algún día llega a buen término, los investigadores vislumbran un futuro en el que la humanidad lo use como una correa para telescopios orbitales, centros de investigación y otras instalaciones que podrían flotar en el punto de Lagrange, la altitud a la que la Luna y la Tierra ejerce una fuerza gravitacional igual pero opuesta.

“Piense en los primeros campamentos base antárticos, al principio solo podría haber tres ingenieros allí arriba al mismo tiempo, pero a diferencia de la órbita terrestre baja, el punto de Lagrange es el lugar perfecto para construir”, dijo Penoyre. “Podríamos (permitiéndonos un poco de imaginación) visualizar paneles prefabricados que se envían por la línea y se ensamblan en una colonia cada vez mayor. Me sorprendió descubrir que ahora hay miles de personas que viven una parte importante del año en la Antártida; eventualmente lo mismo podría ser cierto para el punto de Lagrange ”.